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Biographie de Michel Saint-Denis
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Biographie de Michel Saint-Denis
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Biographie de Michel Saint-Denis établie par Rosine Gautier, sa belle-fille, à partir de différents travaux et documents familiaux. 

 

 

 Né à Beauvais le 13 septembre 1897, fils de Marguerite Copeau (sœur de Jacques) et de Charles Saint-Denis, il fait ses études secondaires à Paris et à Versailles. 

Mobilisé dans les Chasseurs lors de la Première Guerre mondiale, il est cité à l’ordre de la Division, participe à l’Armée d’Orient et à l’occupation de la Bessarabie.

En 1920, il rejoint Jacques Copeau comme secrétaire général du Vieux Colombier, y assurant également les fonctions de régisseur, directeur de scène et acteur.

De 1925 à 1929, il fait partie de la compagnie des jeunes comédiens emmenés en Bourgogne (à Morteuil, puis à Pernand Vergelesses) par Jacques Copeau, Les Copiaus ; acteur et metteur en scène de cette troupe qui joue dans les villages et dans les villes de Bourgogne, il fait ses débuts d’auteur avec deux pièces écrites en collaboration avec Jean Villard : « La Danse de la Vigne et des Champs » et « L’Araignée et les Jeunes Gens ou la Tragédie imaginaire ». Il crée ses premiers personnages fixes, porteurs de masques de la « comédie nouvelle », comme Oscar Knie, la Célestine… Jean Dasté étant César. La troupe part en tournée en Suisse, en Belgique, en Allemagne et en Angleterre.

En 1930, après que Copeau ait dissous Les Copiaus , il prend la direction de ceux qui reviennent sur Paris pour les regrouper dans la Compagnie des Quinze après un bref séjour au Théâtre ambulant de la petite scène de Xavier de Courville.

Il rassemble son équipe dans les locaux de Ville d’Avray (L’Arche) et s’installe au Vieux Colombier dont il fait réaménager la scène par André Barsacq. Il donne également des représentations à l’Atelier, au Studio des Champs Elysées.

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emblème des Quinze
Il connaît le succès avec « Noé » (Pierre Fresnay dans le rôle titre »), « Le Viol de Lucrèce », « La Bataille de la Marne », « Loire », « Vénus et Adonis », « Don Juan » (avec Pierre Fresnay à nouveau) d’André Obey, « La Mauvaise Conduite » de Jean Variot, « La Vie en rose » d’Armand Salacrou, « Les Lanceurs de graines » de Jean Giono, « La Paysanne de Vallecas » d’Henri Gheon.

Les Quinze partent en tournée en Suisse, en Belgique,en Espagne, en Italie, en Hollande et surtout en Angleterre où ils reçoivent le meilleur accueil (Arts Theatre, Ambassador’s, New Theatre) invités quatre saisons de suite.

Après trois saisons de plus en plus difficiles sur le plan financier, la compagnie, encouragée par Jean Giono et Darius Milhaud s’installe à Beaumanoir, près d’Aix-en-Provence, mais Michel Saint-Denis doit se résigner à la dissoudre en 1934.

Ses contacts en Angleterre avec John Gielgud, Tyrone Guthrie, les Motley (Sophie Devine, Percy Harris, Elizabeth Montgomery) et les amitiés profondes déjà nouées avec George Devine et Marius Goring le poussent à s’installer alors à Londres, où il fonde le London Theatre Studio (installé en janvier 1936 dans une chapelle désaffectée d’Islington rénovée par Marcel Breuer, élève de Gropius) qui a pour ambition d’être à la fois une compagnie permanente et une école formant acteurs, metteurs en scène, régisseurs, décorateurs. Participant au renouveau du monde théâtral anglo - saxon par son enseignement, qui le rend célèbre, il a pour élèves et collaborateurs Alec Guiness, Laurence Olivier, Peter Ustinov. Il met en scène notamment, en anglais : « Macbeth » (avec une musique de Darius Milhaud,) puis « La Tempête » et « La Nuit des Rois » de Shakespeare, « Les Trois Sœurs » de Tchekov, « La Sorcière d’Edmonton »de Dekker et Rowley, « Le Mariage de sang » de Garcia Lorca « The White Guard » de Boulgakov mais aussi Obey et Giono. Outre John Gielgud, Laurence Olivier et Peter Ustinov, l’école réunit Peggy Ashcroft, Edith Evans, Alec Guinness, Michael Redgrave, George Devine, Marius Goring, Glenn Byam Shaw, Vera Poliakoff, Chattie Salaman,…

La guerre éclate, le LTS est dissous ; Michel Saint-Denis rentre en France, mobilisé dans l’Infanterie Coloniale comme officier de liaison auprès du grand Quartier Général anglais.